Airborne Wind Power: Cometas para la generación eléctrica.


En 2005 estuve trabajando varios meses en el departamento de I+D de Energía Renovables de EDF (Electricité de France) en Paríss. Durante esos meses pude descubrir curiosos prototipos de producción eléctrica a partir de energía mareomotriz, olamotriz (energía a partir de las olas), geotermía… Sin embargo es la primera vez que me topo con esta evolución de la energía eólica.

Makani Power

Makani Power es una empresa start-up californiana fundada en 2006. Makani Power, Makani significa viento en “hawaiiano”, ha recibido fondos de Google y de la agencia de la energía americana para desarrollar su producto. Finalmente hace unos meses fue comprada por Google para integrarla en su programa de investigaciones Google X.

El concepto es sencillo: A mayor altitud, mayor y más constante es la fuerza del viento. Se puede hablar de mayor densidad energética a mayor altitud. Las turbinas eólicas actuales no aprovechan ese viento que ofrecería mejores rendimientos. Además la turbina actual supone la construcción de una estructura en la que la mayor parte del material no va destinada directamente a la producción eléctrica.

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Para aprovecharlo, Makani Power construye pequeños aeroplaneadores con una forma clara de perfil alar que ayuda a la sustentación (ver artículo sobre Ekranoplano y perfiles alares). Esos aeroplaneadores o “cometas” (a partir de ahora cometa) llevan turbinas asociadas para la producción eléctrica. La meta de Makani Power es la utilización del enorme recurso que supone el viento a mayor altitud y que está aún sin explotar. La creación de campos off-shore con esta tecnología es su objetivo final.

Aquí un foto en tierra de su cometa:

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Aquí un foto en vuelo:

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Las turbinas en la cometa pueden actuar como generadores o como propulsores. Esto permite a la cometa permanecer en el aire si la fuerza del viento es muy pequeña y hacer aterrizajes y despegues de forma autónoma. La cometa lleva incorporada sistemas aviónicos que también pueden consumir energía pero que permite asegurar el control del aparato ante cambios bruscos de las condiciones meteorológicas.

Por lo tanto, las ventajas que Makani plantea son basicamente 4:

  1. Aprovechamiento de los vientos a altitudes de 300 – 600 metros donde la frecuencia y la fuerza del viento son más constantes. Según la empresa, cumpliría con todos los requisitos para no suponer un peligro para la aviación civil.
  2. Un mayor rendimiento y factor de utilización de la cometa frente a velocidades de viento bajas. Según Makani, las turbinas actuales se diseñan para una velocidad del viento por debajo de la cuál son poco eficientes y teniendo que parar en ocasiones por lo que su cometa supone una ventaja en estas ocasiones. Esta es la gráfica que usan en su web para comparar rendimientos. Se observa que por debajo de 2 m/s la cometa consume electricidad pero puede mantenerse en el aire esperando o aterrizar.weightedPowerCurve
  3. Menores costes de producción: Ahorro de un 90% del material.
  4. Menores costes de mantenimiento. Esto resulta especialmente interesante en zonas off-shore donde el mantenimiento de las turbinas es crítico. Recuerdo un compañero en EDF que desarrollaba un programa de cálculo para establecer ventanas de mantenimiento para turbinas offshore. La cometa sólo necesita un ligera plataforma frente a robustos pilares de las turbinas actuales.

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¿Vosotros qué creeis? ¿Tendrán exito en su aventura? ¿Veremos dentro de poco campos de energía eólica llenos de cometas? El capital para conseguirlo parece que ya lo han conseguido pues Google supone un socio que les puede aportar los medios para crecer a mayor velocidad.

La verdad es que ante ingenieros y científicos que consiguen abrir una nueva vía hacia un nuevo océano, es decir, idear una nueva tecnología dentro de una que parece muy consolidada como es la energía eólica, sólo queda quitarse el sombrero, lo consigan o no.

Aquí os dejo un video con uno de sus prototipos

Fuentes: Makani Power

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2 pensamientos en “Airborne Wind Power: Cometas para la generación eléctrica.

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