Válvulas de seguridad


Aprovecho esta entrada para comentar la impresionante foto tomada durante el incendio en la refinería de Amuay hace unas semanas. Aquí podemos ver unas esferas, herrumbre, fuego y humo. ¿Es eso todo? Seguramente podamos aprender algo de las fotos que nos ponen en los medios día a día.

1) Esferas: las esferas se utilizan en la industria para almacenar productos ligeros. Estos productos son gases en condiciones normales por lo que es necesario almacenarlos a presión para disminuir el volumen de almacenamiento. ¿Por qué una esfera? La esfera es el elemento geométrico que mejor reparte la presión. ¿Os habéis fijado como los arquitectos construían ya inmensas bóvedas en catedrales de hace siglos sin pilares intermedios? Ellos ya sabían algo… En una refinería, normalmente estas esferas se usan para almacenar LPG (Gases licuados del petróleo) o lo que solemos llamar en casa propano y butano.

2) Las llamaradas que salen de la parte superior de la esfera son probablemente descargas de las válvulas de seguridad de esas esferas. Las válvulas de seguridad sirven para aliviar presiones de los fluidos, ya sea porque se caliente demasiado, porque se cierre una válvula… Las válvulas de seguridad o PSVs (pressure relief valves) existen en todas las industrias y hasta en casa he visto algunos termos con válvulas de seguridad. El funcionamiento de una de estas válvulas típicas es simple; tienen un muelle calibrado para saltar a una determinada presión. Cuando se alcanza esa presión se despega el asiento liberando la sobrepresión. El muelle viene marcado en la figura inferior por el número 7 y el asiento por el 11.

Corte de una válvula de seguridad para ver sus internos: vástago, muelle, asiento…

En teoría al volver a alcanzar la presión de disparo, el asiento volverá a cerrar. Esa válvula debe ser objeto de seguimiento: ¿ha saltado a la presión calibrada? ¿volvería a hacerlo? Por ley todas las válvulas de seguridad deben revisarse a menudo al tratarse de elementos muy importantes en la seguridad.¿Habéis entendido la importancia de una válvula de seguridad? Imaginaos que el termostato del termo de casa falla, la resistencia del termo continúa calentando en continuo el agua. Es posible que el agua empiece a vaporizar, presurizando el termo. El termo aguantará una presión determinada pero como tenemos una válvula de seguridad, con un muelle calibrado a una presión inferior, se abrirá y evacuará la sobrepresión. Un ruido muy fuerte nos avisará. Si no tuviesemos válvula de seguridad, otro ruido mucho más fuerte nos avisaría pues el termo podría acabar explotando.

En el caso de las esferas de Amuay, las válvulas de seguridad estarían descargando ya que el calor de radiación del fuego habría calentado la esfera, vaporizado propano, aumentando la presión de la esfera hasta que saltase esa válvula de seguridad. No es muy distinto al caso de nuestro termo…

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