¿Son caros los combustibles en España? ¿Están bajando de precio?


Primera pregunta, ¿son caros los combustibles en España?

NO, si nos comparamos con los países de nuestro entorno. Si observamos los últimos precios después de impuestos publicados por el Boletín Europeo del Petróleo (que depende de la comisión Europea):

Para el diesel:

diesel

Para la gasolina 95:

gasoli

A fecha de 16 de enero de 2015, España es uno de los países más baratos en los que comprar gasolina y diesel. Más baratos que Portugal, Italia, Francia, Alemania, Inglaterra, Grecia…

Sin embargo es cierto que la tasa impositiva es menor en España. A continuación se representan el % de impuestos sobre la gasolina (izquierda) y diesel (derecha):

impuestPor lo tanto, si tuviesemos los mismos impuestos en toda Europa, el 16 de enero de 2015 seríamos más caros por ejemplo que Francia, pero más baratos que Italia. Comparados con Inglaterra nuestro diesel sería más barato y nuestra gasolina más cara que la inglesa.

Estas diferencias se deben a una suma de factores entre los que encontraríamos: diferencias geográficas, almacenaje, configuración de refinerías, costes de distribución, coste de producción…

 Segunda pregunta, ¿están bajando los precios de los productos realmente?

Rotundamente SI. El descenso brutal del precio del crudo…

Brent Oil(MensualmenteProvoca un descenso en la mayoría de productos petrolíferos.

NO OLVIDAR QUE CADA UNO TIENE SU PROPIO MERCADO: De hecho es posible observar que los diferenciales entre productos no son siempre los mismos. La siguiente gráfica presenta los precios sin impuestos ponderados de la Eurozona desde 2005. Si superponemos la curva crudo – productos se siguen porcentualmente bastante bien pero cada producto lo hace de una manera.  El precio del fueloil por ejemplo ha bajado más porcentualmente que la gasolina, diesel y gasoil de calefacción. Literalmente los precios del fueoil se han desplomado, especialmente el de alto azufre (línea morada-HS). Parece que la caída actual de precios puede ser incluso mayor que la que se produjo en 2009 cuando el crudo bajó de 140$/bbl a 47$/bbl.

productos -Lo cierto es que nadie sabe que puede pasar… Hace unas semanas los analistas comentaban que era posible que el crudo se estabilizase en 60 dólares el barril de Brent. Hoy, esos mismos analistas hablan de la gran incertidumbre y volatilidad del mercado actual…

Fuentes: Boletín Europeo del Petroleo.

Leyes en Francia contra la obsolescencia programada


Hace poco escribí éste artículo sobre la obsolescencia programada. La obsolescencia programada es un concepto que establece una duración o fecha de caducidad para bienes de consumo que no tendrían porque ser perecederos: ordenadores, móviles, bombillas, coches, etc… El equilibrio entre la duración de un objeto y la necesidad de la sociedad consumista de que se adquieran nuevos se ha decantado por este último valor. Sin embargo, en Francia se ha planteado la primera ley en contra de esta caducidad programada. Según el texto del proyecto de ley, se atacará a:

“Todas las técnicas que acortan la vida deliberadamente o posible uso de este producto con el fin de aumentar la tasa de reemplazo. Estas técnicas pueden incluir la introducción voluntaria de un defecto, una debilidad, una terminación programada o prematura de una limitación técnica, la imposibilidad de reparar o incompatibilidad.”

Según Agencia de medio ambiente y energía francesa, “esta definición abarca no sólo la práctica deliberada de los fabricantes para acortar el tiempo de vida de un producto, tales como la introducción de un chip o contador en el dispositivo, sino que también cuestiona la obsolescencia funcional de forma predeterminada de modo que si una sola pieza falla, es todo el dispositivo deja de funcionar y se debe reemplazar.”

El problema de hacer una ley con este concepto es la dificultad de demostrar que alguien fabrica algo sabiendo que fallará con antelación. Los objetos fallan a veces por que tienen una vida útil no extensible y una probabilidad de fallo determinada.

Pongamos como ejemplo; la correa de distribución de un coche. No es que se fabrique para que falle con 100.000 kms pero preventivamente se aconseja que se cambie con esos kms (más o menos). Los daños que puede causar si no se cambia son muy grandes en el motor y la reparación sería mucho más costosa. Una correa se puede fabricar de mejor o peor calidad, pero preventivamente siempre se aconsejará su sustitución por este motivo, para evitar un mal mayor.

Sin embargo, imagino que sí que podría quedar como ilegal la obsolescencia de un sistema operativo de un ordenador o de un móvil al que una compañía, de forma unilateral, decide que ya no va a realizar más actualizaciones de seguridad. Eso deja en posición de indefensión a consumidores ante los virus o fallos. También podría quedar fuera de la ley la necesidad de comprar una lavadora a los 5 años porque ya no se fabrica una pieza. En Francia se habla mucho de baterías de móviles que dejan de cargar…

Se trata de un proyecto de ley que puede ser bastante complejo en la definición de casos. Sin embargo, supone un toque de atención para grandes empresas para que no olviden el mantenimiento de productos que vendieron hace no tanto. No hay que olvidar que una de las grandes virtudes de una sociedad liberal capitalista es que el consumidor manda. Por lo tanto no se puede imponer siempre al consumidor cuando debe cambiar su compra por una nueva, más allá de la expiración de la garantía.

bombilla

Esta bombilla lleva más de 100 años encendida. Está en Livermore (California)

 

¿Existe la bajada de precio pluma? ¿quién gana y pierde con las bajadas de precio? Todo lo que debes saber de la gran bajada del precio de barril de petróleo


1) ¿Se deben comparar los cambios de precio en un crudo y en la gasolina o diesel? No deben hacerse directamente, cada uno tiene su mercado propio. En España habría que ver que hacen los mercados mediterráneos y del norte de Europa que son los de referencia en nuestro país.

2) ¿Se siguen los precios? Casi siempre se siguen pero no tienen por qué hacerlo en la misma relación. El crudo es una materia prima por lo que suele influenciar el coste del producto final. El crudo sólo es en un 30%-40% gasolina y diesel. Tenemos fuel oil, propano, butano, benceno, tolueno, lubricantes…. Y cada producto tiene su mercado. También existen los mercados de futuros en los que basicamente se apuesta a cómo van a estar los precios de aquí a unos meses. Existe almacenaje que puede hacer bajar o subir el precio en función de cómo se utilice. Existen las situaciones geopolíticas que afectan a los mercados. Imaginemos por ejemplo, una guerra en Europa y sin embargo una situación con un precio del barril fijo. El precio del barril fijo y los precios de la gasolina se dispararían en los mercados europeos al no poder distribuir la gasolina correctamente. Pero lo cierto, es que los precios se siguen más de lo que la gente se cree. Hay va una gráfica del 2014 al respecto (Fuente: Boletín europeo del Petróleo):

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3) ¿Y el dolar? Es fundamental pues los productos cotizan en el mercado internacional en dólares. Por lo tanto una variación del cambio dólar-euro afecta a los precios finales aunque el barril de petróleo se mantenga estable en precios.

4) ¿Se comparan bien las bajadas de precio de crudo y combustibles? Rotundamente no. Y es muy sencillo. Hay que comparar los precios antes de impuestos. Ahí va un ejemplo que pone la AOP. Dependiendo de cómo se haga la comparación el precio se desploma un 10% (mal hecha) o un 25% (bien hecha).

precios

5) Bueno ¿y entonces no existe el efecto pluma que me cuentan los medios?  Existen más bien fallos técnicos y conceptuales de los periodistas. Y la sensación de la población de que no baja tanto como nos cuentan que baja el crudo. Al ser el precio del barril algo tan comentado (todos los días se escucha como está) y al ser el combustible que usa nuestro coche algo tan cotidiano y tan visible (lo más grande y visible en una gasolinera junto a la marca es el precio) tenemos la sensación de que no se corresponde la realidad a lo que nos cuentan los medios. No tenemos esa sensación, por ejemplo, cuando pagamos un billete de avión, siendo el combustible (queroseno) uno de los principales factores en el precio final del billete. Y sin embargo el impacto es similar. Tampoco tenemos esa sensación cuando nos cobran 1€ por un café con leche. ¿Cómo está el precio del café y la leche en el mercado? No lo sabemos y aceptamos ese precio como razonable.

Eso sí, no debemos olvidar también de que cualquier dueño de gasolinera puede poner el precio que quiera en su negocio… Igual que una tienda o un restaurante. Deberá llegar a un compromiso entre su margen y su volumen de ventas.

6) Entonces… ¿Cómo ha afectado a la gasolina y al diesel de mi coche la repentina bajada de precio del crudo? Mucho. La gasolina en el mercado en el mercado europeo ha bajado un 30% su precio y el diesel un 21%. Sin embargo en el surtidor sólo se traduce en un descenso del 14% para la gasolina y del 9% para el diesel. LOS IMPUESTOS SON LA RAZON.

Fuente de la figura: AOP.

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7) ¿Quién gana y quién pierde con esta bajada? Resumiendo:

  • Pierden: los productores de petróleo (países, empresas estatales y privadas). También pierden los que apostaron en el mercado de futuros a que el crudo iba a subir. Pierden especialmente aquellos productores que les sale caro producir, por ejemplo, en aguas profundas.
  • Ganan: los que compran crudo (países con petróleo, refinerías en general, industria). También ganan los que apostaron en el mercado de futuros a que el crudo iba a bajar (creo que pocos). Consumidores desde luego… Y los estado de esos consumidores pues pagarán más impuestos si consumen más.

8) ¿Por qué ha bajado el crudo tan bruscamente? Esta es la pregunta del millón. Como siempre los analistas tratan de dar razones a toro pasado de lo que NADIE predijo hace 6 meses. Si hubieses preguntado entonces nos hubiesen dicho que iba a subir el precio. ¿Ya no recordamos las noticias sobre la inestabilidad mundial? Guerra en Irak con el Estado Islámico, Pre-guerra e inestabilidad Ucrania-Rusia, Occidente retomando la OTAN frente a a un eje cada vez más unido Rusia-China, África al borde del colapso con el ébola y los yihadistas del Sahel… La inestabilidad genera incertidumbre y eso normalmente hace que suban los precios… Pero no ha sido así. ¿Por qué? Estas son las principales razones:

  • Ley del mercado: Simple ajuste oferta – demanda: las previsiones de crecimiento económico de muchos países (China, India…) no son tan favorables. El mercado de futuros apuesta a una reducción de demanda por lo que los precios comienzan a bajar.
  • Ley del mercado: de nuevo simple ajuste oferta – demanda: Sobreproducción que genera alta oferta. EEUU consigue alcanzar su autonomía energética gracias al fracking. Cada vez importa menos crudo y EEUU es más del 10% del consumo mundial.
  • OPEP: Los países productores de Petróleo es un cartel que hoy en día no tiene tanta importancia pues la producción de petróleo se ha diversificado en muchos países. No se ponen de acuerdo sobre si ajustar esa nueva curva de oferta creciente – demanda decreciente… Unos quieren cortar la producción como Venezuela pues sus políticas sociales dependen del precio del petróleo. Se intuye que Arabia Saudí está jugando un poker. A ver quien aguanta más. Basicamente dice: “a ver los nuevos, los que producis petróleo y os cuesta 60$/bbl producirlo, ¿hasta cuanto estaís dispuestos a que siga bajando? A mí me cuesta 5-10$/bbl producirlo. ¿Seguimos jugando?”. Con el precio bajando tras 4 años de estabilidad en 100$/bbl estaría echando de la partida a nuevos inversores y proyectos.
  • ¿Estado islámico? Aunque las 3 anteriores se argumentan como principales razones, es posible que el ISIS al necesitar financiación y controlar una importante región petrolera este vendiendo petróleo de forma clandestina. En todo caso la estimación de volumen de ventas es demasiado baja para mover el mercado de forma importante. Se estima que estaría vendiendo el barril en torno a 15-30$.

Cómo cualquier mercado, el mercado del mundo del petróleo y sus productos no nos lo pone fácil para interpretarlo.

Obsolescencia programada – Comprar, tirar, comprar ¿Y si las cosas durasen toda una vida?


¿Por qué cada 2 años cambiamos de móvil? ¿Por qué mi polo pierde el color al lavarlo y el de mi padre de hace 40 años no? ¿Por qué un Lada soviético tiene una vida útil mayor que un BMW de última tecnología? ¿Cada vez duran menos las cosas? ¿Está calculado? Este documental explica el concepto de Obsolescencia Programada: la ingeniería sobre la que se asientan las bases del capitalismo moderno calcula la duración de los objetos que compramos para entrar en una espiral infinita de necesidad. Ya no reparamos nada: compramos, tiramos y compramos. El marketing hace el resto. Lo que no se estropea debe quedar obsoleto: falta de recambios, pasado de moda, publicidad masiva…

¿Es sostenible un mundo basado en el capitalismo del crecimiento ilimitado?¿Podríamos los ingenieros diseñar las cosas mejor? ¿Mejor para quién, qué pasaría con los puestos de trabajo, las tiendas, los obreros…? ¿Es posible una sociedad capitalista en la que las cosas durasen toda la vida? ¿Nos conviene como sociedad?

MUY RECOMENDABLE DOCUMENTAL.

Plataformas de petróleo y gas en España – ENCUESTA: SONDEOS EN CANARIAS SI/NO


A pesar de la polémica y la publicidad que se está dando a las futuras prospecciones de Repsol en Canarias, poca gente sabe que en España se produce petróleo o gas desde hace décadas en plataformas.

Las plataformas en algún caso son visibles desde la costa como es el caso de la plataforma Gaviota en el País Vasco que desde principios de los 80 estuvo produciendo gas y desde el 96 funciona como almacén (sí, como el famoso Castor).

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Otra plataforma que lleva instalada desde 1982 y produciendo crudo es la plataforma Casablanca a 50 kms de las costas de Tarragona. Desde su puesta en servicio ha extraido más de 150 millones barriles de crudo. Actualmente sigue produciendo unos 8000 barriles de crudo diarios que se trasladan al pantalán de la refinería de Repsol en Tarragona mediante un oleoducto submarino. Esto no supone ni un 1% del consumo diario español. Estas son fotos de Casablanca:

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También en Andalucía, en el Golfo de Cádiz, tenemos plataforma. Poseidón está a excasos 40 kms de la costa de Cádiz.

Si no conocías la existencia de estas plataformas es un buen síntoma, pues sólo aparecen en las noticias en casos negativos.

De hecho, los sondeos exploratorios no son algo único para Canarias, a pesar de ser los que tiene repercusión mediática. En otras partes de España, como la costa malagueña también se hacen estudios exploratorios.

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Lo cierto es que se desee o no, se van a realizar sondeos frente a las costas canarias; los yacimientos también están frente a costas marroquíes. Quizá el problema es la comunicación pues resulta curioso ver como países que son ejemplo para otras cosas como Noruega o Dinamarca (educación, ecologismo, bienestar, corrupción…) no se les pone de ejemplo o se busca su opinión al respecto. Noruega tiene unos ingresos del petróleo y del gas que ascienden al 30% del total de ingresos del estado. Siendo Repsol una empresa española y con buenas referencias en el sector, también es una empresa española con lo que es más fácil buscar una indemnización si ocurre algo. Si ocurre en Marruecos, poca indemnización se puede pedir y eso que el mar poco entiende de banderas.

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Por lo tanto,

 

Petróleo y gas en aguas profundas: plataformas SPAR


Los avances tecnológicos permiten en la actualidad extraer gas y petroleo de aguas de mucha profundidad. Las plataformas llamadas SPAR han sido desarrolladas como alternativa a las tradicionales y son utilizadas en aguas de mucha profundidad, por encima de 1500-2000 metros de profundidad. Las primeras plataformas de este tipo comenzaron a operar en los 90, síntoma de que el desarrollo tecnológico es capaz de prolongar las existencias productivas de combustibles fósiles mucho más allá de las predicciones realizadas durante las décadas anteriores.

La siguiente imagen muestra los distintos tipos de plataformas existentes y la profundidad a las que suelen perforar el lecho marino.

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Aunque existen varios tipos de plataformas SPAR (tradicional, truss o cell), básicamente una plataforma Spar consiste en un cilindro de gran tamaño que a modo de boya aporta la flotabilidad necesaria. El concepto es similar al de un iceberg, pues la mayor parte del cilindro está sumergido. Esto hace que disminuya el centro de gravedad de la estructura haciéndola más estable a vientos, olas y mareas. Rellenar parte del cilindro con un líquido más denso que el agua es lo que permite obtener un centro de gravedad más bajo que el punto de flotabilidad. Puro Arquímedes en el siglo XXI.

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Los cilíndros suelen ir acompañado de una estructura espiral externa que aporta más estabilidad. Estas espirales eliminan en parte las turbulencias que puede generar el gran cilindro en el agua dirigiendo el flujo a través de las espirales de modo que no haya remolinos en el lado contrario a la corriente. Los movimientos laterales que pueden provocar estas turbulencias pueden llegar a ser de cientos de metros sobre la posición de la plataforma. Esas espirales podrían considerarse como alerones de un coche. Los alerones de un coche actúan como redireccionadores de las turbulencias creadas en el aire por un coche de modo que no se creen remolinos o zonas de baja presión en la parte exterior del coche que podrían desestabilizar el vehículo. Es cierto que no todos los coches tienen alerón pero es que no todos los coches circulan a velocidades suficientes para generar fenómenos violentos. ¿Algún F1 no lleva alerón? Todos. Un coche de 500kg a 320 km/h debe direccionar muy bien estas depresiones en la parte posterior del coche. Esta misma estructura de espirales la podreis encontrar en chimeneas de una refinería de estructura esbelta por ejemplo. Las espirales eliminan en parte el vortex que se genera tras ellas disminuyendo las vibraciones y movimientos de la estructura. En las chimeneas, una ventaja complementaria de hacerlas más aerodinámicas es que aumentan el tiro.

En la siguiente figura se muestra este efecto sobre dos chimeneas. Vemos como en la que no tiene helices, se producen fuerzas laterales, representadas por la superficie roja, mayores que en la que tiene las helices.

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Otra ventaja de las plataformas SPAR es que la parte superior del cilindro queda hueca y puede ser utilizada para la maquinaria de perforación, quedando protegida totalmente por la superficie exterior del cilindro. El espacio es oro en una plataforma.

 

Un experimento de colegio:

  1. Si colocamos un vaso de plástico vacío en la superficie del agua, este flotará pero cualquier ola o movimiento lo hará volcar. De hecho vuelca en seguida si no lo sujetamos.
  2. Si a ese mismo vaso le añadimos algo de agua sin llegar a rellenarlo se hundirá ligeramente pero al ser el centro de gravedad el mismo que el de flotación, cualquier desequilibrio lo hará volcar.
  3. Ahora bien, pongamos algo de mayor densidad en el vaso que haga bajar el centro de gravedad, por ejemplo unas piedras, echemos algo de agua también… Ahora el vaso consigue mantenerse a flote y esta vacío en parte. Básicamente este es el mismo concepto que usa un barco o una de estas plataformas SPAR. Simplemente se trata de un vaso de gran tamaño y en el fondo un gran peso, proporcionado por un líquido más denso que el agua lo que hace bajar el centro de gravedad de la estructura.

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Una vez depositado el cilindro de la plataforma SPAR en el punto requerido y alcanzada la estabilidad necesaria, se procede a anclar la estructura con varias cadenas al suelo marino. El anclaje más moderno se hace succionando el aire contenido dentro de los pilares de anclaje de modo que al estar depositado en el lecho marino, la succión obliga al pilar de anclaje a introducirse en el lecho. Este método es más sútil y mas sencillo a 2000 metros de profundidad que aplicar una fuerza directa sobre el anclaje, como si clavásemos un tornillo con un martillo. En el vídeo final sobre la plataforma Perdido lo explican muy bien.

 

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La plataforma PERDIDO es actualmente la que ostenta el record de perforación a mayor profundidad. Situada en el Golfo de Méjico desde 2009, la empresa Shell obtiene a través de ella combustible fósil a casi 3 kms de profundidad bajo el nivel del mar. Su construcción, desplazamiento al punto de operación e instalación dejan imágenes impresionantes:

 

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 Este documental explica en detalle todo lo comentado anteriormente. Y es de verdad impresionante.

 

 

Incidencia real del apagón de la hora del planeta


Combination picture shows St. Basil's Cathedral before and during Earth Hour in Moscow

Yo no apagué ninguna luz ayer a las 20.30h. Pero tenía curiosidad por ver si el apagón que promulga la llamada hora del planeta tenía incidencias en la producción. Mi opinión es que un apagón salvaje voluntario crea un defecto de demanda que causa repercusiones en la red. Si de golpe quitasemos 1000 MW a la red, esta tiene que responder a la mayor rapidez posible quitando 1000 MW. Y luego dándolos. Estas alteraciones causan ineficiencias en el sistema que tendrían el efecto contrario al deseado por la propuesta: un mundo más limpio. Pero esta era mi opinión basada en la teoría.

La realidad al observar las curvas de demanda de ayer de la REE es que apenas tiene incidencia alguna (o ninguna) en la demanda general. Por lo tanto me alegro de esta propuesta y la respaldo. ¿Sirve para algo? Realmente no se soluciona nada con apagar la luz 1 hora. Pero son 3 minutos de publicidad gratuita en los telediarios para hablar de un tema importante sepultado en las informaciones por la necesidad de salir de una crisis sea como sea.

Un análisis de la prensa de hoy resulta llamativo. Fotos curiosas y grandes titulares. Pero el de Libertad Digital llama la atención:

Los apagones de “la Hora del Planeta” disparan un 5% el consumo eléctrico

Su comparación se basa en comparar el consumo del sábado 22 a la misma hora y el del sábado 29 a la misma hora. Muy bien, comparemos. En la página de RED ELECTRICA ESPAÑOLA (REE) es posible consultar los datos de consumo horario.

hora planetaLa diferencia entre el sábado 29, día del apagón, y el sábado 22 es de 1500 Mw aproximadamente a la hora del apagón. ¡Pero es que la diferencia media a lo largo de todo el día es esa! Por ejemplo a las 12h de la mañana el consumo del día 29 era de 30000 Mw y el del día 22 era de 28500 MW. La misma que a la hora del apagón. Por lo tanto el que un medio de comunicación achaque deliberadamente al apagón el consumo extra que hubo y no a otras razones (como por ejemplo la temperatura y la lluvia) es para empezar una mala investigación periodística. Pero además al enlazarla deliberadamente con una predicción algo fallida del incremento de temperatura del planeta ya denota cierta intención a la hora de orientar las ideas a sus lectores. Esta es una de las gráficas fallidas que comenta este medio de comunicación. Se trata de una predicción a partir de modelos de la evolución de la temperatura global del planeta.

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En cuanto al cambio climático, las predicciones son predicciones. Los científicos e ingenieros tratamos de predecir fenómenos y comportamientos con modelos matemáticos y experimentales. Y sinceramente funcionan en general bastante mejor que las predicciones financieras, sociales y políticas que plasman los medios de comunicación.Seguir leyendo: http://www.libertaddigital.com/ciencia-tecnologia/ciencia/2014-03-29/los-apagones-de-la-hora-del-planeta-disparan-un-5-el-consumo-electrico-1276514499/

Muy pocas personas dudan de que existe en la actualidad un fenómeno de cambio climático. Practicamente ninguna. La discusión radica en sus causas, efectos y duraciones. De hecho el termino calentamiento global está dejando paso al término cambio climático por la imprevisilidad de los efectos y los tiempos en los que suceden.

  1. Las causas también son discutibles pues un fenómeno natural como la erupción de un volcán tiene una escala de impacto muy elevada frente a la huella humana. Sin embargo, que los humanos aportamos un porcentaje de culpa por nuestro ritmo de vida es indudable. Discutan ese porcentaje pero no lo olvidemos.
  2. Los tiempos. A los medios de comunicación les gusta exagerar. Siempre vende. Las olas de frío y las olas de calor. Las tormentas. Los vientos. En un momento dado todo parece achacable al cambio climático. La cordura la suele poner algún señor mayor de pueblo que sale diciendo en contra de todos, que esto ha sido así de siempre. Los inviernos son más o menos fríos y los veranos más o menos calurosos. Lluvia siempre hay, más de golpe o más pausada… No estoy en contra de esa exageración, pues puede ayudar a que los políticos tomen alguna (aunque sea alguna) decisión inteligente. O puede que esa presión mediática le lleve a tomar muchas decisiones tontas que es lo normal. En cualquier caso una exageración no es objetiva. Hablar de cambio climático de un año para otro no vale. Debemos de hablar en una escala de decenas o centenas de años.
  3. Los efectos. ¿Por qué cada vez se habla más de cambio climático y no de calentamiento global? Lo cierto es que no sabemos muy bien que puede pasar en el futuro. Por eso es más correcto hablar de cambio. La teoría del calentamiento global que estudiamos debido a los gases de efecto invernadero es válida pero desconocemos sus efectos finales. Se comenta mucho el deshielo en el Ártico. Pero se comenta menos que el mar de hielo en el Antártico mantiene su extensión de hielo, incluso apunta a aumentarla. Un cambio climático a escala planetaria probablemente va más allá de un simple aumento de temperaturas y afectaría a corrientes oceánicas, vientos, etc… Fallamos en predecir si de un día para otro lloverá, no podemos pedir que se sepa con certeza cómo será el clima de la Tierra dentro de 50 – 100 años. Estas son las gráficas de la superficie helada del Antártico de la NASA. La superficie de hielo registrada en 2013 es la mayor.

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Por lo tanto. La llamada hora del planeta simplemente es un reclamo publicitario para hablar de un problema. Visto que apenas tiene consecuencias en la demanda global eléctrica de un país como España, me parece bien y útil como gesto. Pero la lección que deberíamos aprender no es sólo discutir sobre cambio climático. Simplemente podemos vivir en nuestra casa sin derroches y excesos:

  • No pongas la estufa si no es necesario. Ponte un abrigo o arropate más primero.
  • No pongas el aire acondicionado si no es necesario. Quitate el abrigo y la manta primero.
  • Apaga esa luz que dejaste encendida en el cuarto de baño.
  • Pon la lavadora con cuanta más ropa mejor. Lava en frío si puedes. Y el friegaplatos llénalo antes de ponerle el programa.
  • Generamos casi dos kilos de basura por persona. Recicla, te sentirás mejor. Además tu ayuntamiento te cobra por ello, usa los contenedores que pone a tu disposición.
  • ¿De verdad necesita el frigorífico a 3ºC y el congelador a -35ºC?

Puede parecer las lecciones de una abuela y puede parecer poco, pero con millones de gestos así ya no es tan poco. El ecologismo empieza por nosotros mismos. Y el derroche no es compatible. Así que, apaga la luz por favor.

Fuentes: NASA, R.E.E, Libertad Digital, foto de portada de The Hufftington Post

El (otro) oro de Arabia


En Arabia Saudí no sólo se perfora el suelo en busca de petróleo. Un bien más preciado aún se halla bajo sus desiertos: agua.

Durante los últimos 24 años se ha encontrado agua que se utiliza para cultivar… en pleno desierto. Estas imagenes de la NASA captan como ha ido cambiando de aspecto esta zona de Arabia:

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Los puntos verdes son campos de cultivo que recogen el agua acumulada en el subsuelo durante la última era glacial y durante miles de años de lluvia. Al perforar directamente en el desierto la forma de cultivo es bastante particular: un sistema circular de aspersores que pivotan alrededor del centro. De hecho los campos de cultivo circulares que vemos en las imagenes tienen un díametro de aproximadamente 1km. ¡He comprobado en Google Maps que están allí, en medio del desierto!

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La región cultivada tendrá aproximadamente la extensión de la provincia de Jaén.

Lo cierto es que al igual que el petróleo el agua extraida tiene fecha de caducidad. Las escasas lluvias allí provocan que no pueda haber renovación en los acuíferos por lo que parece que dentro de 50 años ya no sería rentable extraer ese agua. O puede que pase como el petróleo, dentro de 50 años el precio del agua haya subido y siga siendo rentable extraer agua. O traer agua de donde sea. En fin, cosas de la agricultura desértica.

Fuentes: NASA, Google.

Einstein le roba la manzana a Newton: prueba de onda gravitacional del Big Bang ¿El descubrimiento del año?


Vale, puede parecer un titular sensacionalista. Sin embargo, es quizá la metáfora que define el descubrimiento hecho público hoy. Siento no ser un gran físico y mis escasos conocimientos los perdí en primero de carrera… A muchos ingenieros nos pasa… Nos olvidamos de las ecuaciones diferenciales, de las fuerzas atómicas o de la mecánica de fluidos cuando nos damos cuenta que el mundo real se mide en litros, kilogramos o segundos. Pero realmente todo está relacionado. Y por ahí va el descubrimiento que ya hoy es denominado el descubrimiento del año. Para aquellos profanos como yo en la materia, trataré de dar una explicación sencilla. Como ayuda, este video de Nature:

 

TITULAR: El equipo del radio telescopio BICEP 2 situado en la Antártida anuncia que han detectado ondas gravitacionales de los primeros instantes del Big Bang.

PREGUNTA 1) ¿POR QUÉ ESTABAN EN LA ANTÁRTIDA?

Esta es la más facil. El radio telescopio está en la Antártida, al igual que otros, a una altura de 2800 metros sobre el nivel del mar porque:

  • la atmósfera es más limpia allí,
  • la atmósfera es más seca gracias a las bajas temperaturas y el agua puede distorsionar las observaciones
  • la atmósfera está menos contaminada por otro tipo de ondas electromagnéticas (poca gente habla con móvil allí).

PREGUNTA 2) ¿QUÉ ES UNA ONDA GRAVITACIONAL?

Se trata de la deformación del espacio tiempo producida por el paso de una masa excepcionalmente grande como un agujero negro, una supernova o el Big Bang. Al final pensemos que se trata de una onda producida por un objeto de tanta masa que es capaz de deformar su entorno, como cuando un avión va tan rápido que su turbulencia deja moviendo las ramas de arboles que quedan atrás. La onda gravitacional es teórica, nunca se ha podido observar. La onda se asemejaría a una compresión – dilatación del espacio tiempo.

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PREGUNTA 3) ¿CÓMO SE HA PODIDO DETECTAR SI EL BIG BANG FUE HACE MILLONES DE AÑOS?

Realmente no hemos detectado ninguna onda gravitacional del big bang, hemos detectado su huella, su radiación. Al igual que los surcos que deja en la arena una ola o las dunas que deja el viento. No hemos visto la ola o el viento pero se ha detectado la radiación remanente que dejó el Big Bang. Esta sería la representación de lo observado:

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PREGUNTA 4) ¿Y ESTO QUÉ CAMBIA?

No sólo supone una prueba real de que el Big Bang o algo similar existió. Al igual que el descubrimiento del Bosón de Higgs de 2013 se trata de encajar poco a poco las piezas en un puzzle, un módelo estándar de fuerzas fundamentales que confirman las hipótesis lanzadas decenas de años antes. Las fuerzas o interacciones fundamentales son 4: gravedad, electromagnetismo, nuclear fuerte y nuclear débil. Pues aunque la gravedad es la más conocida para la mayor parte del público era la que peor encajaba en el modelo estándar.

La física newtoniana daba una aproximación que es válida para la mayoría de objetos y distancias por lo que se considera válida y compatible con el modelo estándar. Seguiremos estudiando la física newtoniana por simplicidad pero sabremos que la gravedad es una interacción cuántica al igual que las otras interacciones fundamentales.

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Para ver la relevancia que tiene este descubrimiento hay que ver las definiciones sobre la gravedad de hoy día 17 de marzo de 2014 y las que tendremos en el futuro.

Esto decía la Wikipedia de esta fecha sobre la gravedad y las ondas gravitacionales. Posiblemente haya que reescribirlo a partir de este día:

  • Interacción gravitatoria

Es la más conocida de las interacciones, (y al mismo tiempo la que plantea mayores problemas teóricos), ya que el Modelo Estándar no da cuenta de ellas, es muy débil y afecta a todas las partículas, e incluso a las sin masa como el fotón debido a que a grandes distancias, por su efecto acumulativo con la masa, tiene mayor efecto que las demás. Junto al electromagnetismo, son las interacciones que actúan a grandes distancias y contrariamente al electromagnetismo, sólo tiene carácter atractivo. A distancias atómicas, y en comparación con el resto de interacciones es la más débil de todas.

La interacción gravitatoria hace que cualquier tipo de materia provista de energía interaccione entre sí. Para formas de materia ordinaria cuyo tensor energía-impulso satisface ciertas condiciones de positividad, tendrá un carácter atractivo. La teoría de la relatividad general estudia el comportamiento de esta interacción a escala planetaria y supragaláctica describiéndola como una Curvatura del espacio-tiempo. En otras palabras, la interacción gravitatoria es una manifestación de la deformación que sufre el espacio-tiempo por la presencia de grandes masas. La teoría newtoniana de la gravitación es una aproximación no-relativista a la interacción gravitatoria.

Según la hipótesis del modelo estándar, la interacción gravitatoria, gravitación o fuerza de la gravedad, es transmitida por el gravitón. Cabe indicar que la teoría de la gravitación, en su formulación actual, no es una interacción que sea muy consistente con la descripción usual de la física de partículas. Sin embargo, debido a que la gravitación es sólo perceptible en distancias muy por encima del radio atómico esto permite en la práctica usar ambas teorías simultáneamente sin encontrar conflicto, en la mayoría de situaciones prácticas.

Primeras evidencias de ondas gravitacionales

Aunque la radiación gravitacional no ha sido aún detectada directamente, hay evidencia indirecta significativa de su existencia. En una gran cantidad de estudios, astrofísicos de todo el mundo han podido observar, en grupos de estrellas súper masivas, fenómenos que sólo pueden ser explicados con la existencia de dicha teoría.

Los físicos Russell Alan Hulse y Joseph Hooton Taylor Jr. descubrieron en 1974 el primer púlsar binario (PSR1913+16). Las observaciones durante varios años han confirmado que el período de rotación de ambos objetos aumenta con el tiempo de la manera predicha por la teoría de la relatividad general, perdiendo energía en forma de ondas gravitacionales. Aunque estas ondas no han sido detectadas de forma directa, Taylor y Hulse demostraron que la rotación del sistema binario se aceleraba a medida que las estrellas giraban en espiral cada vez más juntas, exactamente tal y como se predecía si estuviera emitiendo energía en forma de ondas gravitacionales. Un estudio realizado por O. Laudani, sobre la base de no a diferencia de los tiempos de marea de sol y la luna muestra, de manera directa, que la velocidad de gravedad es igual a la velocidad de la luz. Esto significa que la fuerza de gravedad es una onda que, al igual que las electromagnéticas viaja a casi 300.000 km por segundo.

Este descubrimiento se considera como la demostración de la existencia de ondas gravitacionales. Por este motivo, Hulse y Taylor recibieron el Premio Nobel de Física del año 1993. Más recientemente (2005), se ha descubierto un segundo púlsar binario, PSR J0737-3039, cuyo comportamiento parece confirmar también las predicciones de la relatividad general con respecto a la energía emitida en forma de ondas gravitacionales. El púlsar binario tiene una órbita cuya distancia decae en unos 7 mm por día.

Fuentes: Nature, El Pais, Wikipedia, Nasa.

Difusión del hidrógeno en el acero. Informe del accidente de la refinería de Anacortes (EEUU)


El 2 de abril de 2010 tuvo lugar una explosión con 7 muertos en la refinería de Tesoro en Anacortes, Estado de Washington, en la costa oeste de EEUU. Resulta admirable la transparencia de las investigaciones que realizan los americanos a través de la CSB (Chemical Safety Board) con explícitos vídeos al alcance de todos. Objetivo: que no vuelva a suceder. La CSB es una agencia federal independiente que investiga los accidentes para mejorar en la seguridad de las instalaciones industriales.

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Refinería de la empresa Tesoro en Anacortes (EEUU)

Aunque la investigación no ha finalizado, hace un mes publicaron un video donde se indican las principales razones:

Tras realizar una limpieza de unos cambiadores en una unidad de hidrotratamiento de nafta, se estaba procediendo a la puesta en marcha. Los cambiadores tenían cerca de 40 años. Al alcanzar altas temperaturas las moléculas de H2 por mecánismos de difusión penetran en el acero y reaccionan formando moléculas de mayor tamaño de metano. Esta reacción de difusión del hidrógeno en el acero fue poco a poco debilitando las carcasas de los cambiadores. Durante la puesta en marcha de ese día, el calentamiento de los cambiadores, aunque rápido fue similar a otras puestas en marcha. Los cambios de temperatura bruscos generan dilataciones, si calentamos o contracciones, si enfriamos, en los materiales. Ambos fenómenos generan mecanismos de stress en los materiales, es decir, fuerzas entre las partículas adyacentes de un material contínuo. Al estar el acero de la carcasa del cambiador debilitado debido a la prolongada difusión de hidrógeno en el acero con el tiempo, el stress generado al dilatar el acero del cambiador durante el calentamiento no aguantó en esa ocasión y generó una fuga que acabó en explosión matando a 7 personas.

Fuente: U.S. CSB.

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